Wat is honger?


 
Acute honger is iets dat we vaak op de tv zien: ondervoede moeders die te zwak zijn om hun kinderen borstvoeding te geven door de droogte in Ethiopië; vluchtelingen in het door oorlog verscheurde Syrië die in ellenlange rijen aanschuiven voor voedselrantsoenen of helikopters die energie-rijke koeken verspreiden aan de slachtoffers van een aardbeving in Haïti of Pakistan.

In deze oorlog- of rampsituaties heeft de bevolking geen toegang meer tot voedsel. Deze noodsituaties zijn echter in minder dan acht procent van de gevallen de oorzaak van een ondervoede bevolking.

Dagelijkse ondervoeding is een minder zichtbare vorm van honger maar het raakt veel meer mensen: van de sloppenwijken in Jakarta in Indonesië, de Cambodjaanse hoofdstad Phnom Penh tot de bergdorpen van Bolivia en Nepal. Op deze plekken is honger veel meer dan slechts een lege maag.

 

2100 calorieën per dag

Voor weken, soms zelfs voor maanden, moeten slachtoffers het met minder dan de dagelijks aanbevolen 2100 kilocalorieën (de hoeveelheid die een gemiddeld persoon dagelijks nodig heeft om een gezond leven te kunnen leiden) doen.

Het lichaam compenseert dit gebrek aan energie door de fysieke en mentale activiteiten te vertragen. Een hongerige geest kan zich niet concentreren, een hongerig lichaam kan geen initiatief nemen en een hongerig kind verlangt niet langer naar spelen of studeren. Honger verzwakt ook het immuunsysteem.

Door gebrek aan de juiste voeding zijn ondervoede kinderen bijzonder kwetsbaar. Zij zijn vaak te zwak om te vechten tegen veelvoorkomende infecties als mazelen en diarree en kunnen hieraan overlijden. Elk jaar sterven er bijna 7 miljoen kinderen voor het vijfde levensjaar; ondervoeding is in meer dan een derde van deze sterfgevallen de oorzaak (bron: Levels and trends in Child Mortality, IGME, 2012).

 

Gezondheidsrisico nummer 1

Gedurende het laatste kwartaal van de 20e eeuw heeft de mensheid de strijd met haar oudste vijand overwonnen. Het aantal ondervoede mensen daalde tussen 1970-1997 van 959 miljoen naar 791miljoen – vooral het aantal ondervoeden in China en India daalde enorm.

In de tweede helft van de jaren 1990 steeg het aantal chronisch ondervoeden in ontwikkelingslanden echter met een snelheid van bijna vier miljoen per jaar. In de jaren 2000-2002 was het totaal aantal ondervoede mensen wereldwijd opgelopen tot 957 miljoen. De meest recente cijfers laten een daling zien, naar 842.3 miljoen. 

Dit betekent echter nog altijd dat een op de acht mensen niet genoeg eten  heeft om een gezond en actief leven te leiden. Dit maakt honger en ondervoeding tot het grootste risico voor de gezondheid wereldwijd – meer dan aids, malaria en tuberculose samen.

 

Hoeveel voedsel heb je nodig?

De energie en eiwitten die mensen nodig hebben, hangen af van de leeftijd, het geslacht, de lichaamsgrootte, lichaamsbeweging en tot op zekere hoogte van het klimaat. Gemiddeld heeft een lichaam meer dan 2100 calorieën per dag nodig om een normaal gezond leven te leiden. Tijdens de zwangerschap en het geven van borstvoeding zijn extra energie nodig.